Artigo - EQUILÍBRIO EMOCIONAL, QUOTIDIANO,

Seu “Eu” verdadeiro: como a sua personalidade muda ao longo da vida

Você não é a pessoa que era quando criança, nem mesmo a pessoa que era no ano passado. A descoberta de que nossos personagens mudam é enervante, mas abraçá-la  pode ser fortalecedor

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Quando criança, Wendy Johnson era extremamente tímida. “Um dos meus boletins dizia: ‘Wendy é tão tímida, é doloroso de ver!” Ela não é assim agora. “Eu sou definitivamente uma pessoa que aprendeu a superar a timidez evidente ”, diz Johnson, psicóloga da University of Edinburgh, Reino Unido. Ela diz que a timidez é um indicador de um baixo nível de extroversão, uma chave medida de personalidade, que ela estuda. Então isso significa que Johnson mudou sua personalidade? Sem dúvida, ela diz.

Essa resposta pode surpreendê-lo. A maioria de nós considera a nossa personalidade como uma parte integrante e parte imutável de quem somos – talvez a essência daquilo a que chamamos o eu.

Em 1887, o psicólogo William James foi tão longe a ponto de argumentar que ela se torna “definido como gesso” aos 30 anos de idade. Os psicólogos debatem há muito tempo como medir a personalidade, estabelecendo-se, eventualmente, os “cinco grandes” traços. Mas pelo menos eles foram capazes de concordar com uma definição: personalidade refere-se a um padrão de pensamentos e comportamentos do indivíduo, que tendem a persistir com o tempo.

Agora evidências crescentes estão minando essa noção. Personalidade é muito mais mutável do que nós pensamos. Isso pode ser um pouco inquietante. Mas também é uma boa notícia para os quase 90 por cento de nós que desejamos que nossas personalidades fossem ao menos um pouco diferentes.

Não há dúvida de que a personalidade é em parte genética. O que é menos certo é o quanto é dos nossos genes e o quanto deve-se nutrir. Bebês recém-nascidos não têm personalidades como tal, mas tem maneiras características de se comportar e reagir, algo que psicólogos chamam de “temperamento”. Isso inclui persistência diante de contratempos e “reatividade”. Bebês muito reativos são tímidos e evitam novas situações. Temperamento é muitas vezes visto como a base biológica da personalidade, mas está longe de ser inato. Os genes e o ambiente interagem para influenciá-lo mesmo antes do nascimento. Por exemplo, há evidências que as mães que estão estressadas durante a gravidez são mais propensas a ter uma criança ansiosa.

As experiências na infância também moldam nossas personalidades. Pesquisas mostram que ainda jovens as crianças se tornam mais extrovertidas e trabalham mais quando cercadas por outras crianças com essas características. O comportamento parental também tem impacto. Jerome Kagan na Harvard University, que foi pioneira na pesquisa sobre reatividade, descobriu que, se os pais encorajam crianças reativas a serem sociáveis e ousadas, elas crescem sendo menos tímidas e temerosos. Isto pode ajudar a explicar por que o temperamento nem sempre prevê classificações posteriores nos cinco grandes traços. Os bebês sorridentes não são necessariamente extrovertidos, por exemplo. E Kagan descobriu que apenas 25% dos bebês altamente reativos eram extremamente tímidos, ansiosos, retraídos ou cautelosos aos 15 anos.

Na idade adulta, os genes parecem representar cerca de 40 por cento da variação em cada um dos cinco grandes traços – ao nível da população em geral, ao invés de qualquer indivíduo. Mas seria errado supor que os genes e o meio ambiente estão agindo independentemente para influenciar a personalidade. “Eles nunca estão”, diz Johnson. Outra maneira de considerar a influência genética é perguntar quantos genes foram identificados que são claramente ligados a qualquer um dos cinco traços. “Zero”, diz Johnson. “Toda vez que encontramos algo que parece estar associado a um, está associado a uma pilha inteira de outras características também.”

Em outras palavras, genes e ambiente interagem de formas complexas para moldar nossa personalidade. Mas onde está a evidência de que esse processo pára quando chegamos aos 30? Bem, não há nenhum. De fato, uma vez que os psicólogos superaram o apelo intuitivo dessa idéia, eles começaram a achar muita coisa para contradizê-la.

O primeiro desafio direto veio de estudos que seguiram adultos durante longos períodos. Uma pesquisa publicada em 2003 revelou que à medida que envelhecemos, tendemos a nos tornar significativamente mais agradáveis, conscienciosos e emocionalmente estáveis. Um link intrigante com mudanças físicas em nossos cérebros envelhecidos surgiu recentemente. Roberta Riccelli at Magna Graecia, em Catanzaro, Itália, e seus colegas encontraram uma associação entre maior neuroticismo e um córtex mais espesso e menos enrugado. Com a idade, o córtex torna-se mais fino e dobra mais, observa a equipe. Resta ver se há uma conexão causal.

Este ano, Petar Milojev da Massey University na Nova Zelândia e seus colegas publicaram um estudo refinando a imagem de como a personalidade se modifica com a idade. Eles olharam em dados de cerca de 4.000 pessoas com idades entre 20 a 80 anos e descobriu que a personalidade é menos estável em idade adulta jovem, e também depois dos 60 anos. Isto faz sentido se as mudanças ambiente podem influenciar a personalidade, diz Milojev, porque jovens e mais velhos são períodos em que as pessoas tendem a experimentar máximas mudanças .

O que está ficando claro é que grandes eventos da vida podem ter impactos duradouros na personalidade em qualquer idade. Embarcar em relacionamentos amorosos pode reduzir os níveis de neuroticismo. Passar por um divórcio torna as mulheres mais extrovertidas e mais abertas à experimentar, enquanto os homens se tornam menos conscientes, de acordo com um estudo norte-americano. Embora um estudo alemão tenha descoberto que ambos os sexos se tornam menos extrovertidos.

Os efeitos de se tornar desempregado podem ser mais dramáticos. Nós já sabemos que tem um efeito importante no bem-estar. “É provavelmente que seja o evento da vida que tem o maior impacto”, diz Christopher Boyce, da Universidade de Stirling, Reino Unido. E ele descobriu que o impacto do desemprego na personalidade é duas vezes maior, com tendência a fazer pessoas menos conscienciosas e menos agradáveis. Trabalhar pode moldar sua personalidade também. Nathan Hudson, agora na Michigan State University em East Lansing, descobriu que pessoas que investiram pesadamente em seus trabalhos tendem a mostrar um aumento de conscienciosidade. Mesmo se mudar para uma nova cidade ou país pode influenciar sua personalidade – pessoas que vivem em Nova York tendem a ser altamente neuróticas, por exemplo, enquanto os londrinos têm baixa pontuação em agradabilidade.

Outros fatores podem levar a mudanças mais transitórias na personalidade. Por exemplo, Sebastian Schindler, da Bielefeld University, na Alemanha, descobriu que provocar tristeza em voluntários no laboratório causou um aumento de 10 por cento em suas classificações de neuroticismo, e um declínio na extroversão de entre 2 e 4 por cento. “Esses números parecem baixos, mas lembre-se que estamos falando de personalidade, que é definida como “estável e de longa duração ”, diz ele.

Não é totalmente surpreendente que a sua personalidade – seus padrões gerais de pensamento e comportamento – é influenciada por suas emoções. No entanto, até que ponto fatores ambientais moldam nossas disposições ao longo da vida é notável. No trabalho publicado no ano passado, Johnson e seus colegas compararam resultados de testes de personalidade tomados pelas pessoas quando elas tinham 14 anos e novamente aos 77. “Embora medido grosseiramente, nós não encontramos nenhuma evidência de estabilidade nas características individuais de personalidade ”, ela diz.

Isso não quer dizer que estamos à mercê das inconstantes influências ambientais. Há sim também evidências crescentes de que podemos moldar ativamente nossa própria personalidade – e nos beneficiarmos ao fazê-lo. Em particular, há muita pesquisa ligando baixos níveis de neuroticismo e altos níveis de extroversão com melhor saúde e subjetividade bem-estar. Além disso, Hudson descobriu que 87% das pessoas gostariam de ver pelo menos um pequeno movimento em suas avaliações em cada um dos cinco grandes traços. “Os dados são compatíveis com a noção intuitiva de que a maioria das pessoas idealmente gostaria de ser um pouco mais enérgica e à vontade socialmente, mais gentil e mais amoroso para com os outros, mais responsável e produtiva, menos estressada e irritável, ou mais criativa e pensativa”, diz ele.

Um caminho para mudar é a terapia. Em janeiro, Brent Roberts, da Universidade de Illinois e seus colegas relataram que quatro a oito semanas de psicoterapia (o tipo específico não parece importar) pode trazer mudanças na personalidade, mais notavelmente aumento na extroversão e uma diminuição substancial no neuroticismo.

Então existem substâncias psicodélicas. Pesquisa na Johns Hopkins School of Medicine mostrou que consumir cogumelos mágicos pode ter um grande efeito sobre a personalidade. Até uma única sessão aumentou a pontuação de abertura dos voluntários. Um ano em diante, sua abertura aumentada havia permanecido.

Mas os cogumelos mágicos são ilegais em muitos países e a psicoterapia não é para todos. Então o que fazer? Existe uma rota DIY para um “você” diferente? Para explorar essa pergunta, Hudson e Chris Fraley na Illinois University em Urbana-Champaign, pediram a um grupo de estudantes voluntários para escrever os traços que eles gostariam de alterar e depois ajudou-os a identificar mudanças comportamentais específicas que os ajudariam alcançar seus objetivos. Metas amplas não são muito eficazes, observa Hudson.

Quatro meses depois, os voluntários relataram mudanças substanciais, incluindo aumentos de extroversão e conscienciosidade e menor neuroticismo. Além do mais, havia um círculo virtuoso em que as alterações no comportamento levaram a mudanças nas características, que por sua vez levaram a alterações no comportamento.

Os psicólogos continuam a debater até que ponto a personalidade é plástica na idade adulta, mas agora não há dúvida de que ela pode mudar e muda. E isso é uma boa notícia para todos nós. Saber que você não está “definido” aos 30 anos é empoderador. “Você pode pensar: Eu não estou preso com quem eu sou. Eu posso mudar ”, diz Boyce.

Como você é?

Personalidade é um conceito fácil de entender, mas difícil de mensurar. Psicólogos tentaram vários sistemas ao longo dos anos, mas a maioria agora usa o modelo “grande cinco”. Isso encapsula a personalidade em cinco características independentes: abertura à experiência, conscienciosidade, extroversão, agradabilidade e neuroticismo (ou estabilidade emocional). Estes geralmente são avaliados separadamente através de um inventário pedindo a você para indicar até que ponto você concorda com declarações como “Eu sou a vida da festa ”(para avaliar a extroversão) e“ eu me preocupo com as coisas” (para avaliar o neuroticismo).

Apesar de ser amplamente aceito, ainda há dúvidas sobre o modelo dos “grande cinco”. Para um começo, as pontuações das pessoas não são tão boas como um indicador de como elas se comportam quando enfrentam com pressões reais e as consequências de suas ações. O comportamento varia consideravelmente dependendo das circunstâncias.

Mais fundamentalmente, estamos percebendo que cinco características não são suficientes. “Elas deixam muitas coisas de fora – particularmente, qualquer coisa que não seja socialmente desejável: agressão, alienação, crueldade, manipulação”, diz a psicóloga Wendy Johnson, da Edimburgo University, no Reino Unido. “Mesmo a assertividade não é bem coberta.” A amabilidade, por exemplo, mede a forma como reagimos aos outros, mas não aborda os comportamentos que iniciamos, como roubar do local de trabalho ou aproveitar da cooperatividade de outra pessoa. Isso levou a pedidos por um sexto traço, honestidade-humildade, para medir as tendências maquiavélicas de uma pessoa.

Elaine Aron, psicóloga de Marin County, Califórnia, acredita que o método “grande cinco” ignora outro aspecto importante da personalidade. Ela foi pioneira no conceito de personalidade “sensível” para descrever pessoas que são mais fisiologicamente reativas a seus ambientes. Eles não são necessariamente neuróticas, mas são mais propensos a fazer uma pausa e refletir antes de agir, em vez de entrar correndo.

Este artigo foi originalmente publicado em Liliec.be e traduzido por Daniele Vargas

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