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O que o cérebro pode revelar sobre gratidão?

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Nova pesquisa explora as regiões cerebrais ligadas à gratidão – e ajuda a explicar os muitos benefícios da gratidão.

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Imagine que você está fugindo de uma caçada humana nazista e é levado sob a proteção de um estranho. Este estranho passa o inverno fornecendo comida e abrigo – até mesmo viajando para outras cidades para retransmitir mensagens aos membros da sua família – e mesmo assim não possui esperança ou expectativa de receber de você algo em troca. Enquanto seus entes queridos são sistematicamente atraídos pela máquina nazista, esse estranho o mantém vivo e nutre sua fé na humanidade, oferecendo a prova de que, em meio a um horror generalizado, muitos indivíduos ainda atuam com compaixão e dignidade sem restrições.

Quando você pensa sobre esse estranho, o que ele arriscou, o que você recebeu – como você se sentiria?

Você pode sentir uma emoção positiva, a alegria do alívio de se preocupar com a sobrevivência e uma sensação de conexão estreita com o estranho que lhe deu esse presente. Em concerto, esses sentimentos podem ser descritos como gratidão.

A gratidão é celebrada em toda a filosofia e religião; estudos científicos recentes sugerem que traz benefícios significativos para nossa saúde mental e física. Mas muito pouco se sabe sobre o que realmente acontece no nosso cérebro e corpo quando a experimentamos.

Por que isso importa? Porque uma melhor compreensão da fisiologia da gratidão pode ajudar a identificar estratégias para aproveitar seus benefícios para a saúde e ajudar as pessoas a entender a importância de promover essa emoção poderosa. O objetivo da minha pesquisa foi estabelecer as bases para entender o que acontece no cérebro quando nos sentimos gratos – e uma imagem do cérebro grato agora está começando a surgir.

 

O que o cérebro pode nos dizer sobre gratidão?

Quando embarquei na jornada para estudar gratidão, encontrei tratados filosóficos e exortações religiosas enfatizando a importância da gratidão, juntamente com estudos científicos sugerindo que a gratidão pode melhorar seu sono, melhorar seus relacionamentos românticos, protegê-lo contra doenças, motivá-lo a se exercitar e aumentar sua felicidade, entre muitos outros benefícios.

No entanto, naquele momento pouco se sabia sobre o que acontece nos nossos cérebros e corpos quando experimentamos gratidão, o que dificultou a compreensão de como a gratidão realmente funciona. Desde que eu me tornei um neurocientista, foquei na neurobiologia da gratidão com uma questão mais específica em mente: nossa atividade cerebral pode revelar algo sobre como a gratidão alcança seus significativos benefícios?

Dada a clara relação entre saúde mental e física, pensei em entender o que acontece no cérebro quando sentimos que a gratidão pode nos contar mais sobre a conexão mente-corpo, ou seja, como sentir uma emoção positiva pode melhorar as funções corporais. Eu também pensei que esses resultados poderiam ajudar os cientistas a projetar programas destinados a gerar gratidão, ajudando-os a zerar nas atividades precisas e experiências mais essenciais para colher os benefícios da gratidão.

Deve-se dizer que realmente capturar pessoas no momento que sentem gratidão representa alguns desafios. Afinal, algumas pessoas podem não sentir gratidão quando esperamos, e outras podem se sentir agradecidas em situações inesperadas. Eu pensei que minha a melhor aposta seria tentar induzir gratidão através de poderosas histórias de ajuda e sacrifício.

 

Como fazer um cérebro grato

Para conseguir isso, me voltei ao USC Shoah Foundation Institute for Visual History, que abriga o maior depósito mundial de testemunhos de sobrevivência do Holocausto gravados em vídeo – muitos dos quais, talvez surpreendentemente, estão cheios de atos de tirar o fôlego de altruosidade e generosidade.

Juntamente com uma equipe de graduados incríveis, comecei a assistir centenas de horas de testemunho de sobreviventes para encontrar histórias nas quais o sobrevivente recebeu ajuda de algum tipo de outra pessoa.

Reunimos uma coleção dessas histórias e as transformamos em cenários curtos que compartilhamos com nossos participantes. Cada cenário foi redigitado para a segunda pessoa (por exemplo, “Você está em uma marcha de morte no inverno e um companheiro de prisão lhe dá um casaco quente”) e apresentado aos participantes do nosso estudo. Pedimos que eles se imaginassem no cenário e sentissem, na medida do possível, como se sentiriam se estivessem na mesma situação. Enquanto os participantes refletiam sobre essas doações, medimos sua atividade cerebral usando técnicas modernas de imagem cerebral (na forma de ressonância magnética funcional, ou fMRI).Para cada um desses cenários, perguntamos aos participantes quanta gratidão eles sentiram e correlacionamos essa classificação com a atividade cerebral nesse momento. Embora essa abordagem não provoque exatamente os mesmos sentimentos que realmente vivenciando tais situações, os participantes relataram esmagadoramente fortes sentimentos de gratidão, engajamento profundo na tarefa e, talvez ainda mais importante, uma maior empatia e compreensão do Holocausto como um resultado da participação no estudo.

Além disso, nossos resultados revelaram que quando os participantes relataram esses sentimentos agradecidos, seus cérebros mostraram atividade em um conjunto de regiões localizadas no córtex pré-frontal medio, uma área nos lobos frontais do cérebro onde os dois hemisférios se encontram. Esta área do cérebro está associada à compreensão das perspectivas de outras pessoas, empatia e sentimentos de alívio. Esta é também uma área do cérebro que está massivamente ligada aos sistemas do corpo e do cérebro que regulam a emoção e apoiam o processo de alívio do estresse.

 

Mais motivos para agradecer

Esses dados nos contaram uma história razoável sobre gratidão. As regiões associadas à gratidão fazem parte das redes neurais que se acendem quando socializamos e experimentamos prazer. Essas regiões também estão fortemente conectadas às partes do cérebro que controlam a regulação básica das emoções, como a freqüência cardíaca e os níveis de excitação e estão associadas ao alívio do estresse e, portanto, à redução da dor. Elas também estão intimamente ligadas às redes “mu opioides” do cérebro, que são ativadas durante o contato interpessoal e o alívio da dor e podem ter evoluído para a necessidade de se preparar para parasitas.Em outras palavras, nossos dados sugerem que porque a gratidão depende das redes cerebrais associadas ao vínculo social e ao alívio do estresse, isso pode explicar em parte como os sentimentos de gratidão levam a benefícios para a saúde ao longo do tempo. Sentir-se grato e reconhecer a ajuda de outros cria um estado corporal mais relaxado e permite que os benefícios subsequentes do estresse reduzido nos lavem.

Talvez ainda mais encorajador, a pesquisadora Prathik Kini e colegas da Indiana University realizaram um estudo posterior que examinou como a gratidão prática pode alterar a função cerebral em indivíduos deprimidos. Eles encontraram evidências de que a gratidão pode induzir mudanças estruturais nas mesmas partes do cérebro que achamos ativas em nosso experimento. Tal resultado, em complemento ao nosso, conta uma história de como a prática mental de gratidão pode até mesmo mudar e re-ligar o cérebro. (Para mais informações sobre a pesquisa de Kini, leia este artigo Greater Good por seus co-autores Joel Wong e Joshua Brown.)

Claro, essas descobertas ainda são apenas os primeiros passos em um processo muito mais longo. Meus colegas e eu estamos entusiasmados com o crescimento da pesquisa de gratidão e incentivamos outros grupos de pesquisa a se juntarem a nós para estudar essa emoção poderosa. O que é claro até agora é a profunda e séria necessidade de continuar estudando a gratidão e explorando os limites de suas capacidades.

Estou duplamente inspirado para praticá-la em minha vida cotidiana. De fato, todos nós experimentamos uma profunda perda e luta em nossas vidas.

Com base na minha pesquisa até agora, acredito que a capacidade de gratidão em melhorar o sofrimento nessas circunstâncias não decorre da nossa capacidade de “pensar pensamentos felizes” ou de negar a realidade. Ao invés disso, os seus benefícios provavelmente decorrem das mesmas funções que acontecem em outros aspectos de nossas vidas: ela nos aproxima, aumenta a consciência do que temos e nos impõe a considerar como podemos reconhecer e disseminar o bem humano.

Texto publicado originalmente em Greater Good e traduzido por Daniele Vargas.

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  • Elza Lopes

    Muito bom!